Para una historia de la fotografía científica en Cuba

Por: Rufino del Valle
23 de Abril, 2007
(CUBARTE)Desde sus inicios la fotografía también se orientó por el camino de las ciencias. La primera fotografía científica que se tiene noticia en el mundo es una foto micrografía de sangre de rana, obtenida por el médico francés Alfred Donné, en 1840. En Cuba el primero que la utilizó con esta finalidad fue el Dr. Henri J. Dumont, profesor de Medicina y Cirugía de la Universidad de París, quien llegó a La Habana en 1862 para realizar estudios sobre la fiebre amarilla. Durante sus investigaciones contrajo la enfermedad dejándole graves secuelas que arrastró el resto de su vida.

Entre 1866 y 1870 se trasladó a Matanzas como médico de los ingenios “España”, “Álava”, “Habana” y “Vizcaya” pertenecientes a Julián de Zulueta y Amondo. Allí Dumont atendió con mucho rigor científico las enfermedades que padecieron los negros esclavos de estos ingenios, como algunos casos de elefantiasis, tumores y enfermedades de la piel, que las documentó con retratos que él mismo tomó, así como también las prótesis que utilizaban los amputados. Dumont inició los primeros estudios antropológicos y biométricos de Cuba apoyándose también en sus fotografías que ilustrarían su obra inédita “Antropología y patología comparadas de los negros esclavos”.

En plena guerra de los Diez Años, llegó a Cuba el Capitán-Médico Santiago Felipe Ramón y Cajal (1852-1934), destinado a Vista Hermosa, en la manigua camagüeyana, “un barracón de madera con techo de palma, flanqueado por dos torreones reforzados con parapetos de troncos que llevaba el nombre excesivo de hospital”. Soportando las plagas de mosquitos atendiendo más soldados enfermos de paludismo y disentería que heridos en los campos de batalla, él mismo contrajo la enfermedad. Construyó “un pequeño laboratorio fotográfico –luego esa afición contribuiría a sus grandes descubrimientos científicos que había podido ir alzando en un rincón de la gran barraca de madera, con latas de galletas y botes de medicamentos usados”. Un día de marzo de 1875 retorna a su patria, según su autobiografía “Cuba contribuiría, decimos, a la gloria de Cajal, porque con aquella moneda cubana que no le pagaron por sus sueldos devengados (debido a los desbarajustes en la administración colonial) hasta tiempo después de volver a España y tras un papeleo largo y copioso, amen de dejar el 40 % en las uñas largas de los tramitadores, con moneda cubana Santiago Ramón y Cajal adquirió su primer microscopio, aquel instrumento merced al cual habría de rectificar muchas falsas concepciones científicas de su época y descubrir las más finas estructuras del sistema nervioso. Más aún, es el barracón del hospital de Vista Hermosa en Camagüey, la instalación de aquel primer laboratorio fotográfico de Cajal el que había de servirle de práctica para las reparaciones de Histología en la que fue maestro universitario de muchas generaciones. La doctrina de la neurona, en que se apoya la fisiología del sistema nervioso nació allí”.

Ramón y Cajal (Premio Nobel de Fisiología y Medicina, en 1906), se consagró por entero, además de su profesión de médico, al dibujo y a la fotografía durante su estancia en la provincia de Camaguey (1874-1875), a los veintidós años de edad. Alcanzó pericia inigualable, por lo que se puede considerar pionero de la fotografía médica en Cuba, por su aplicación a los heridos y enfermos en esa región de la isla.

Según cuenta Cajal en su autobiografía, “en Villa Hermosa (Camagüey) , dormía yo junto a mis pacientes, dentro de la gran barraca, en un cuarto separado del resto del tabique por tablas. Además de cama y mesa, contenía mi departamento, en pintoresca mezcolanza, fusiles de los soldados muertos, cartucheras y fornituras de todas clases, cajas de galletas y azúcar, botes de medicamentos… con cajones y latas vacías dispuse en un rinconcito un laboratorio fotográfico y construí el estante destinado a mi exigua biblioteca”.

En 1879 el fotógrafo especializado en medicina Henry Mancel acompañó oficialmente a la comisión de médicos norteamericanos encabezada por los doctores Stanford E. Chaillé y Geo. M. Sternberg presidente y secretario respectivamente de esta comisión, que confirmaron el descubrimiento del sabio cubano Carlos Juan Finlay y Barrés (1833-1915) de que el mosquito era el portador y trasmisor de la fiebre amarilla.

Otro dato curioso apunta que durante la Guerra de Independencia, el 17 de agosto de 1896, Francisco de P. Astudillo realizó en La Habana la primera prueba de los rayos X, que habían sido descubiertos en 1895 por el físico alemán Guillermo Conrado von Roentgen (1845-1923). Astudillo, un enamorado de la fotografía y un curioso de toda novedad científica, obtuvo las dos primeras radiografías a través de una tabla de madera de una pulgada de grosor interpuesta entre los rayos y una mano con un anillo en un caso y unas joyas dentro de su estuche en la otra radiografía. Ambas pruebas las publicó en la revista “El Fígaro” . En aquellos tiempos los periodistas cubanos dieron en llamar a los rayos descubiertos por Roentgen “Fotografía Ascética”, porque eran capaces de ver y fotografiar lo que estaba dentro del cuerpo humano y aún dentro del alma, sin que pudieran detenerlos ni los vestidos ni las paredes. Los norteamericanos, al entrar en la guerra hispano-cubana, comenzaron a emplear los rayos X en sus hospitales de campaña para localizar balas y fracturas en los soldados heridos. Terminada la guerra y después de instaurada la República , se inauguró en el hospital “Reina Mercedes” el primer servicio de rayos X en Cuba, a cargo del médico cubano Francisco Domínguez Roldán (1865-1943), el 1 ro de mayo de 1907.

Estos y muchos apuntes mas servirían para una buena historia de la fotografía científica en Cuba, que todavía está por escribirse. Estos son los cimientos, después vendría la República y por último la Revolución que ampliaría el horizonte en esta historia.

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