Cometas y teorías del origen de la vida


Jonathan Amos
BBC, San Francisco



Imagen del cometa tomada por Stardust a 500 kilómetros de distancia
Imagen del cometa tomada por Stardust a 500 kilómetros de distancia.

La teoría de que los cometas aportaron partículas orgánicas necesarias para la formación de la vida en la Tierra ha vuelto a cobrar impulso.

Los científicos encargados de estudiar las pequeñas partículas de material recuperado de la cola del cometa Wild-2 por la sonda de la NASA Stardust, encontraron moléculas grandes y complejas, ricas en carbono.

Éstas son de una clase que hace pensar que podrían haber sido precursores importantes de los elemento químicos que dieron lugar a la vida en el planeta.

El análisis completo de las partículas del Wild-2 fue publicado en la revista “Science”.

“Sea lo que sea que haya generado vida, cuanta mayor variedad de moléculas haya habido en la mezcla, y cuanto más se hubieran parecido a las moléculas actuales, el proceso habría sido más sencillo”, le dijo a la BBC el doctor Scout Sandford, del Centro de Investigación de la NASA Ames.

La sonda espacial Stardust sobrevoló los 5 kilómetros de la cola del cometa 81/P Wild-2 en enero de 2004.

La sonda recogió partículas activas de la superficie del cometa después de sobrevolar a 240 kilómetros de su núcleo. Estas partículas de dimensiones milimétricas fueron transportadas a la Tierra en una cápsula sellada.

Antes del sistema solar

Distribuidas entre los laboratorios astronómicos, las partículas les han dado a los investigadores la oportunidad de obtener un conocimiento más profundo sobre las condiciones de vida en las fases tempranas del sistema solar, cuando se estaban formando los planetas y los cometas.


Stardust
Las partículas que recogió la sonda regresaron a la Tierra en una cápsula sellada.

Sandford encabezó la investigación orgánica, en la que participaron 55 investigadores de más de 30 instituciones científicas.

Los compuestos del Wild-2 carecen de aroma, o estructuras de carbono en forma de anillo, frecuentemente encontradas en los meteoritos orgánicos. Son extremadamente ricos en oxígeno y nitrógeno y posiblemente datan de una era previa a la existencia del sistema solar.

“Posiblemente lo que estamos observando es una población orgánica de moléculas que se formó cuando el hielo dentro de la nube densa que originó el sistema solar, fue irradiado por fotones ultravioleta y rayos cósmicos”, explicó Sandford.

“Esto es interesante porque cuando hacemos simulaciones en laboratorio, estos experimentos producen compuestos orgánicos, entre ellos aminoácidos y una clase de compuestos llamado anfifilos, que al ponerlos en el agua forman espontáneamente una membrana en la que se pueden percibir estructuras casi celulares”, agregó Sandford.

Nadie sabe cómo se originó la vida en la fase de enfriamiento de la Tierra, pero una teoría que ha adquirido fuerza argumenta que una lluvia de cometas pudo haber depositado importantes unidades químicas para las reacciones iniciales.

Partículas para rato

Los resultados de la sonda Stardust -también dados a conocer en la reunión de la “American Geophysical Union”- apoyan esta teoría.

También les han permitido a los investigadores modificar los modelos que describen cómo se movían y mezclaban los materiales en los inicios del sistema solar.

El equipo internacional de científicos ha usado una amplia variedad de sofisticadas técnicas analíticas para estudias las muestras. Sin embargo, dado que las tecnologías se perfeccionan constantemente, los expertos han decidido guardar muestras de las partículas para analizarlas en el futuro.

Los investigadores esperan trabajar en las muestras del Stardust por décadas, cómo ocurrió con las rocas de la Luna que trajo a su regreso el programa Apolo.

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